Piccolo asteroide colpisce la Cina

Il 2020 si chiude letteralmente con il “botto”: alle 23:23:33 UT del 22 dicembre 2020 i satelliti militari di sorveglianza USA hanno rilevato un’esplosione in atmosfera alle coordinate +31,9° latitudine N e 96,2° longitudine E. La zona si trova in una sperduta regione montuosa della Cina centro-meridionale (Fig. 1), nella provincia di Qinghai, vicino al villaggio di Wayi Xingrong (3800 m s.l.m.). Alcuni video che riprendono il bolide sono presenti su YouTube.

Secondo i dati satellitari diffusi dal CNEOS, il bolide è caduto verso il suolo alla velocità di 13,6 km/s, esplodendo a circa 35,5 km dal suolo. Complessivamente ha rilasciando in atmosfera un’energia totale di 9,5 kt (1 kt = 4,184 TJoule). Equiparando l’energia totale emessa nell’esplosione all’energia cinetica posseduta dal meteoroide, quest’ultimo doveva avere una massa di 430.000 kg. Supponendo una densità media di 2,5 g/cm3, tipica di un asteroide roccioso, si trova un diametro di 7 metri. Si è trattato quindi di un piccolo asteroide, sconosciuto fino al momento della caduta, di dimensioni quasi paragonabile a quello di circa 10 metri caduto nel mare di Bering il 18 dicembre 2018.

Elaborando i dati del vettore velocità stabilito dai satelliti militari (da non prendere per oro colato, possono essere valori mal determinati…), il bolide è arrivato dall’azimut 351,8° (in pratica si muoveva quasi esattamente da nord verso sud), su una traiettoria inclinata di soli 4,9° sulla superficie terrestre. Il radiante apparente cade alle coordinate equatoriali AR = 00 04 51, Dec = 61° 39′ 11″ (J2000), punto che si trova nella costellazione di Cassiopea. Considerate le grandi dimensioni, la velocità di 13,6 km/s coincide con quella che il meteoroide aveva fuori atmosfera e si può utilizzare direttamente per il calcolo dell’orbita eliocentrica. La velocità geocentrica risulta bassa, solo 7,8 km/s, e l’orbita eliocentrica nominale risulta di tipo asteroidale con un semiasse maggiore di 2 UA, una eccentricità di 0,53 e un’inclinazione di soli 5,9° sul piano dell’Eclittica (Fig. 2).

In sostanza, si è trattato di un piccolo near-Earth asteroid che, date le dimensioni, si è disintegrato in atmosfera senza conseguenze. Molto probabilmente al suolo sono arrivati diversi frammenti che aspettano solo di essere raccolti e analizzati come meteoriti. Cadute di meteoroidi di questa classe, in grado di dare luogo a esplosioni ben rilevabili dai satelliti, si verificano in media una volta ogni due settimane.

Mappa di Goole Earth che mostra il luogo dell'esplosione del bolide cinese del 22 dicembre 2020.
Figura 1 – Mappa di Goole Earth che mostra il luogo dell’esplosione del bolide cinese del 22 dicembre 2020.
Figura 2 – L’orbita eliocentrica del meteoroide progenitore del bolide cinese del 22 dicembre 2020 risulta tipicamente asteroidale, con afelio che cade nella fascia principale degli asteroidi.

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